Archivos mensuales: agosto 2014

Medición de estrellas variables

Aunque ya hice un tema en el antiguo foro, aprovecho el blog para poner una entrada sobre estrellas variables.

Todos hemos visto estrellas titilantes, que parece que nos guiñan el ojo e incluso cambian de color por momentos. Pues bien, esto no son estrellas variables, al menos en su mayoría. Estos efectos los produce la atmósfera, que cuando tiene turbulencias de capas calientes y frías produce.

Las estrellas variables son de dos tipos:

  • Intrínsecas: Cambian ellas mismas su brillo, por ejemplo porque está en algún periodo poco estable de su vida y se encoge e hincha.
  • Extrínsecas: Nos parece que cambian porque la luz de camino se encuentra algún obstáculo.

La AAVSO

La American Association of Variable Star Observers (AAVSO) es una organización sin ánimo de lucro que aglutina a muchísimos astrónomos amateurs y aficionados en general.

El objetivo de la asociación es enseñar a todo el que quiera cómo hacer observaciones y mediciones de estrellas variables, para recoger datos de todo el mundo y sobre el mayor número de estrellas posible. Estos datos son útiles para científicos de todo el mundo, porque les permiten entender mejor el comportamiento y ciclo vital de las estrellas.

Muchas observaciones son directamente dirigidas por científicos, que piden a la asociación que sus miembros se centren en estrellas concretas durante unos meses para estudiarlas en más profundidad. De este modo se han descubierto incluso algunos planetas extrasolares, que producen estrellas variables extrínsecas, aunque las variaciones no son detectables a simple vista.

Es cierto que cuanto mejor sea el equipo, mejor la medición, pero hay muchas que se pueden medir usando unos prismáticos sencillos. Los más usados para observar el cielo son típicamente los 10×50, que incluso de no mucha calidad sirven para esta tarea. El primer número son los aumentos (x10) y el segundo la capacidad de recoger luz (50mm de apertura).

Ras al-gul

Una de las más famosas es Algol, en la constelación de Perseo. Su nombre viene del árabe ras al-gul, la cabeza del demonio, y se lleva observando desde hace milenios. Aunque sólo veamos un punto de luz, realmente son dos estrellas que orbitan una alrededor de la otra, y cuando la menos brillante se cruza vemos apagarse la estrella.

Lo espectacular de Algol es que su brillo es más o menos constante, y cada 3 días de repente parece apagarse durante unas horas. Es una estrella bastante brillante (magnitud -0,15) y se ve bien a simple vista, por lo que viene mosqueando a la humanidad desde hace mucho tiempo.

Algol star chart

En el enlace que os he puesto de la Wikipedia hay algún dato interesante más, y existen también webs donde te avisan de los próximos mínimos por si quieres salir a verlo con tus propios ojos.

¿Y tú qué haces?

Yo echo una mano haciendo mediciones de estrellas variables con los prismáticos. Si consigo hacerme con el telescopio mi idea es empezar a hacer también mediciones de estrellas menos brillantes.

La magnitud de las estrellas es más alta cuanto menos brillan, lo que siempre despista un poco. Por ejemplo, de más brillantes a menos, Algol en su máximo brilla -0,1, Arcturus -0,0, Deneb 1,2 y Albireo, el otro extremo del Cisne, 3,2.

A través de la AAVSO me genero cuadros de comparación como el siguiente:

Cuadro de comparación para rho Cas
Cuadro de comparación para rho Cas

Éste por ejemplo es de “rho Cas”, que es la estrella identificada con la letra griega rho en la constelación de Casiopea. Es visible casi todo el año y es una de las más observadas. La estrella a medir está en el centro, y alrededor te dan los valores de comparación (multiplicados por 10 para evitar que los puntos decimales se confundan con estrellas).

Las tres estrellas más brillantes que veis a la izquierda son parte de la W de Casiopea, así que no es difícil encontrar esta estrella en el cielo.

¿Alguien me echa una mano? 😀